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两篇《自然》子刊发现:新型抗癌疗法竟可能会促进癌症生长

随着生物技术的不断发展,近年来新型抗癌疗法也层出不穷。但本周发表在《自然》子刊上的两篇论文,却揭示了一个意想不到的结果——基于表观遗传学的新型抗癌方法,可能会反过来促进癌症生长。这也提醒我们在开发新型疗法时,需要先把背后的生物学机制弄透彻。


第一篇论文发表在《Nature Cell Biology》上。这项研究指出,人类肿瘤中存在许多突变,但这些突变并不是均匀分布在基因组上。在有些区域里,突变较为频繁。在另一些区域中,突变就没有那么多。


先前,人们发现通过靶向表观遗传学上的一些关键蛋白,有望起到抗肿瘤的效果。但从表观遗传学的机理上看,这些蛋白能控制染色质的“开放”与“关闭”状态,可能会影响到基因的表达。万一这些疗法不小心“打开”了突变较多的染色质区域,会不会反而让癌症恶化?


为了回答这个问题,科学家们在小鼠中敲除了H3K9甲基转移酶G9a(下称G9a),以模拟药物长期作用下对表观遗传修饰的影响。在随后的实验里,科学家们果然发现小鼠的肿瘤出现了异常——它们的潜伏期更长,侵袭性也更高。进一步的分析表明,肿瘤中的基因组不稳定性较高,且经常出现抑癌基因p53的突变。


“我们的发现并不一定会在所有情况下发生,但这提醒我们,在临床上使用表观遗传学的药物时,我们应该做更深入的研究。”本研究的通讯作者之一,巴塞罗那生物医学研究所(IRB)干细胞与癌症实验室负责人Salvador Aznar Benitah教授说道。


无独有偶,同一天,《Nature Communications》上也刊登了一项相关的研究,而研究对象则是同一个酶。“人们在肺癌的细胞系里发现,肿瘤对G9a抑制剂很敏感。在一般的肿瘤细胞里,这些抑制剂能让肿瘤生长的速度减慢,甚至杀死肿瘤。”本研究的第一作者Samuel Rowbotham博士说道。


然而在这项研究里,科学家们发现如果在肿瘤生长的时候敲除G9a,会让肺癌细胞变得更有“干细胞”特性,这会加速肿瘤的扩散。


正如研究人员们所言,过去我们认为表观遗传学中的一些蛋白是出色的靶点,但基因组的不稳定性可能会带来风险。通过这两项研究的结果,科学家们呼吁在使用表观遗传学疗法时,还需谨慎。一方面,我们需要知道现有治疗策略的潜在风险;另一方面,我们也需要开发出更为安全的靶点。


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